Oost-India: theeplantages

Oost-India: theeplantages

Als Goscinny en Uderzo worden geloofd, was het Getafix die thee naar de westerse wereld bracht. Aan het einde van Asterix in Groot-Brittannië voegt Asterix heet water en een scheutje melk toe aan de kruiden die hem door de druïde worden gegeven, en voila een kopje dampende theesultaten. En waar kwamen de kruiden van Getafix vandaan?

Hierop zijn zowel de geschiedenis als de stripboeken in overeenstemming: het oude China, waar volgens de legende de wind per ongeluk theeblaadjes in de heetwaterkom van de keizer Shennong bladerde ergens rond 2737 vGT. Anderen zeggen dat het eigenlijk de warmwaterkom van Gautam Boeddha was. In beide gevallen geen slechte scheppingsmythe. Maar wat we wel weten, is dat een zekere Dr. Campbell, een burgerchirurg van de Indiase medische dienst, de eerste thee in Darjeeling in 1841 plantte, met zaailingen uit China via de Botanische Tuinen in Kolkata. Zes jaar lang verzorgde hij de planten in zijn tuin en besloot toen om de theeplantages in het gebied te beginnen.

Hillside (Foto door rajkumar1220)

Zijn eerste bekeerlingen waren zijn medebroeders in de ambtenarij: Captain Samler, Dr. Whitcombe, Mr. Grant en Dr. Hooker die voor het eerst thee zetten in de beroemde Lebong. Men moet de naam van de legendarische Maniram Dutta Baruah van Assam toevoegen. Oorspronkelijk was hij een raadgever van de titulaire Ahom King. Maniram sloot zich aan bij Assam Company, het eerste theebedrijf ooit in India, als Dewan in 1839.

Zijn eerste bonhomie met de Britten, die de Ahom King in 1833 afzette, duurde niet lang. In 1845 nam hij ontslag om zijn eigen theetuin te beginnen en werd daarmee de eerste Indiase theeplantage-eigenaar in het subcontinent. Vanwege zijn opstandigheid en zijn deelname aan de Sepoy-opstand in 1857 werd Maniram Dewan in 1858 door de Britten opgehangen. In Darjeeling was de Britse liefdesrelatie met thee ondertussen in volle bloei. Plantages ontstonden in de jaren 1850 en 60, met tuinen in Tukvar, Steinthal, Alubari, Dhutaria, Ambutia, Phubsering, Badamtam, Makaibari .... Fluister deze namen: ze maken een vreemde muziek, zoals theeblaadjes dansen in warm water. Rond 1870 waren er 56 theetuinen met een oppervlakte van 4.400 hectare en produceerde meer dan 70.000 kg thee.

Theeaanplanting in Sontipur, Assam (Foto door Amlam Basumanti)

Uitgestrekte stukken jungle moesten worden opgeruimd voor de plantages en arbeiders moesten worden gedwongen of gedwongen om in de tuinen te werken. De meesten van hen werden gerekruteerd uit Nepal en delen van Sikkim, vaak werkend in gevaarlijke, onhygiënische omstandigheden. De plantages gingen door in onafhankelijk India, kleine porties van bijzondere traditie in een veranderend land. De theeplanters hadden enorme salarissen, koloniale bungalows met meerdere kamers en talloze volgelingen, gingen naar kamjari (werk) en namen deel aan bara hazri (ontbijt), genoten van golf, tennis, picknicks en hectische drankfeesten in het laagseizoen .... het hedendaagse fenomeen van theeplantage-toerisme is gebaseerd op het laten proeven van deze discrete charmes van het plantageven, maar je leert ook je thee, nieuwe landschappen en nieuwe manieren van leven kennen.

Lange tijd op zee, zeelieden soms hallucineren dat ze niet omringd zijn door blauwe wateren maar kabbelend groene velden. Deze toestand staat bekend als calentura en het is bekend dat roekeloze zeelieden van het dek stappen en stil in het bodemloze blauw glijden. Maar in deze plantages, voelt het mogelijk om te worden gestrand in een echte zee van groen, om uit te kijken naar eindeloze vergezichten van vegetatie die zich uitstrekt zover het oog reikt.

Mancotta Chang Bungalow

Weinig bereidt er een voor op de genade van de sylvan van Mancotta wanneer men de ongerepte stad Dibrugarh binnengaat. De stad is niet te onderscheiden van misschien wel duizend andere kleine steden in India. Maar twee dingen maken het uniek: theetuinen in het hart van de stad en de rivier de Brahmaputra, het grootste deel van de tijd braaf, maar een brullende, brullende stortvloed in de moessonmaanden.

De Jalan-theetuinen liggen verspreid over de stad Dibrugarh - de Jalans zijn een van de oudste theeteeltfamilies in Assam, hun bedrijf daterend uit het midden van de 19e eeuw en nog steeds sterk - en we rijden er doorheen op weg naar het hoofdkantoor. De struiken zijn ongeveer 2 m hoog en er wordt ons verteld dat het piekseizoen voor thee plukken van april tot oktober is. In tegenstelling tot hun Darjeeling-tegenhangers, bevinden de theetuinen van Assam zich op de vlakten en krijgen ze de hele dag de directe schittering van de zon. Omdat dit niet goed is voor de planten, zijn acacia of zwarte peperbomen op gezette tijden geplant, zodat ze het zonlicht kunnen filteren en de nodige schaduw kunnen bieden. Citronella's langs de randen van de tuinen weren ongewenste insecten.

Dibrugarh (Foto door Akarsh Simha)

Terwijl we verder rijden, glijdt een smalle onverharde weg van de hoofdweg naar de hoofdingang van het terrein van de manager. Binnenin is een statige bungalow, meer dan 150 jaar oud, schijnbaar zwevend zonder enige zichtbare steun voor een zacht ontrollen vooruitzicht van theestruiken. Het gazon en de kiezelpaden zijn onberispelijk en een tuinman is hard aan het werk over bloembedden. Pas als we dichterbij komen, zien we de tientallen -even houten stelten waarop de bungalow staat.

Overal in de staat Assam staan ​​deze bungalows bekend als Chang-bungalows. De oorspronkelijke reden voor de stelten was om water buiten te houden en aanvallen van wilde dieren af ​​te weren - zelfs nu nog zijn incidentele uitstapjes door luipaarden in de theetuinen niet ongehoord.We kijken naar waarschijnlijk de beste van allemaal, de Mancotta Chang, gelegen aan de rand van Dibrugarh. De bungalow Mancotta is ook eigendom van de Jalans. Ze hebben twee van hun 'managersbungalows' omgebouwd tot gastenverblijven, maar niet van de gebruikelijke toeristisch soort. Ze worden zelfs niet vaak geadverteerd.

De Jalans hebben een stal van meer dan een dozijn prachtige volbloeden en bieden, in samenwerking met een internationaal rijpingsbedrijf 'In the Saddle', een paardrijvakantie aan met Mancotta als basis. Onze slaapkamer bevindt zich op de eerste verdieping (er zijn zes kamers beschikbaar bij Mancotta Chang) en we moeten een halfoverdekte trap beklimmen met een charmante paraplu- en hoedenstand in een hoek. Als we eenmaal boven zijn, steken we wat acres en hectaren vloeroppervlak over om naar onze kamer te komen.

Traditioneel Stilthuis (Foto door rajkumar1220)

De planters geloofden duidelijk niet in het doen van iets in halve maatregelen. De slaapkamer lijkt groot genoeg voor een leger om in te slapen, met enorme boxvensters die uitkijken op het gazon. Er is een schrijftafel bij de muur tegenover het bed, een leunstoel, een schoenenrek, een spiegel en een dressoir. De kamer leidt naar een kleine kleedkamer, die op zijn beurt communiceert met de badkamer. Alsof dit niet genoeg is, is er buiten een grote zitkamer. We brengen het grootste deel van onze tijd door met luieren op de rechthoekige veranda die langs de voor- en zijkant van de bungalow loopt.

Het meeste is bedekt met de alomtegenwoordige muskieten draad zo geliefd van de Raj. Er zijn kaarten op de muren en vervagende groepsfoto's van het tuinpersoneel. In de somnolente namiddag van de namiddag heb ik het gevoel dat ik al meer dan een eeuw geleden in de war raakte. Ik verwacht half dat gillende kinderen uit de kamers zullen exploderen, achtervolgd door een vermanende ayah of een oudere broer of zus, of een legendarische legerchannel met rode gezichten die zijn middagcuppa eist. Het dagelijkse leven in de bungalow is ceremonieel, zoals een langzame pavane danste naar een onzichtbaar orkest.

Het ontbijt wordt opgediend op de zonnige veranda in al zijn Engelse pracht - er is honing en marmelade en roerei en karbonades en gefrituurde tomaten om bij de toast en thee te krijgen. Het diner was even plechtig en uitgebreid geweest, te beginnen met een uitstekende tomatensoep en eindigend met een kleinigheid. We zijn overweldigd door de attenties van het keukenpersoneel dat geruisloos tussen de gangen heen en weer flitst. En natuurlijk is er dat meest Engelse instituut van allemaal, bed-thee (palangchai), geleverd met Jeevesiaanse precisie en discretie op het gewenste uur. Gesust in een bijna lotus-achtige trance door de charmes van Mancotta, is het soms gemakkelijk om te vergeten dat men zich in het midden van een werkende theeplantage bevindt.

Mancotta is niet je doorsnee erfgoed dat in zijn eigen prachtige isolement is afgezaagd, afgesneden van zijn verleden. Het leven gaat gewoon door, temidden van de rechtlijnige netheid van de theehagen. Kinderen gaan naar school terwijl hun moeders theeblaadjes plukken en de fabrieken neuriën met het rollen, bakken en sorteren. De thee wordt dan ingepakt en geëtiketteerd en naar de veilinghuizen in Guwahati gestuurd vanwaar ze hun weg vinden naar alle uithoeken van de wereld. Over al deze activiteiten heeft de Mancotta Chang meer dan anderhalve eeuw lang een schildwacht gestaan, een vast punt in een wereld van verandering.

Zonsondergang bij de rivier de Brahmaputra (Foto door Donvikro)

Dam Dim

En nadat we naar het Dam Dim Tea Estate zijn geweest, terug in de stad, dromen we nog steeds van groene velden en een beker goud. We rijden halverwege de middag het landgoed Tata Tea binnen, waarbij het zwakke winterlicht van goud naar grijs verandert. Het landgoed, gelegen in de Chel-buurt van Jalpaiguri, was oorspronkelijk bekend als Barrons Tea Estate in de jaren 1920 en is verspreid over bijna 1400 hectare. De crèmekleurige bungalow ligt in het hart van de plantage, allemaal glimmend en nieuw geschilderd. In de bungalow leven we het goede leven, ingekwartierd in twee van de drie onlangs gerenoveerde suites.

De maaltijden zijn heerlijk en worden op hun beurt gekookt met de groenten en kruiden die vers uit de moestuin zijn geplukt. We zitten urenlang boven op een van de miniatuur machans in de bungalowtuin en lezen een boek. Het landschap rondom heeft zacht golvende theestruiken zover het oog reikt. Na zonsondergang worden we getrakteerd op een klein divertissement van zang en dans door de jongeren die in de tuinen wonen. Wat een eenvoudige routine van drumbeats en een conga-lijn lijkt te worden, wordt immens complex zodra we ons bij de dans aansluiten, met ons onbekwame voetenwerk wat komische opluchting. Niet ver van de bungalow ligt het Gorumara-bosreservaat, beroemd om zijn olifanten en gescheiden van het landgoed, alleen door het waterige lint van de Chel-rivier.

Weelderig groen theeveld (Foto door Akarsh Simha)

Iedereen die we ontmoeten spreekt opgewonden over de kudde olifanten, die de vorige maand in het voordeel van een BBC-team was opgetrommeld. Olifanten zijn enigszins ongemakkelijke buren; goed voor het toerisme, ze nemen het ook af en toe in hun hoofd om dagen in de plantage te picknicken, gewassen op te eten en theestruiken te beschadigen. Wanneer we de volgende ochtend langs de rivier rijden, zien we onmiddellijk veelbetekenende tekenen van pachyderm aanwezigheid door een eenzame boom - mest en haar.

De rivieroever heeft een wachttoren van pucca waaruit je de nadering van wilde olifanten in de gaten kunt houden. Er wordt ons verteld dat het mogelijk is om een ​​kudde te ruiken, zelfs voordat u ze kunt zien. We kijken over de rivier naar de schemerige contouren van het bosreservaat en ruiken tevergeefs de lucht - maar de olifanten van Gorumara zijn niet van plan ons te verplichten met een foto-op. We leven in hoop, en in de inhoudelijke kennis van het terugkeren naar Dam Dim, een dag met een gouden theegeur.

Door Abhijit Gupta

Abhijit Gupta geeft Engels aan de Jadavpur-universiteit in Kolkata. Zijn andere inerests omvatten graphic novels en science fiction.

"

Share:

Gelijkwaardige Pagina'S

add